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O duro outono da União (1861)


Com a derrota esmagadora em Bull Run (21 de julho de 1861), as esperanças de uma vitória rápida para o Norte voaram. Para o presidente Abraham Lincoln, agora se tratava de colocar a União em posição de vencer uma guerra de desgaste, um conflito prolongado, ao mesmo tempo em que administra as necessidades de política interna e prazos eleitorais. Sua primeira tarefa seria encontrar um homem a quem confiar a onerosa tarefa de reorganizar o exército principal do Norte, terrivelmente esmagado em Bull Run, e transformá-lo em uma máquina a ser derrotada. Sua escolha cairia rapidamente sobre George McClellan.

O homem providencial

George Brinton McClellan tinha 35 anos em 1861. Um aluno brilhante, ele ingressou em West Point com a idade de 16 anos e foi o segundo em sua classe em 1846. Oficial de engenharia, serviu com distinção no México. Após a guerra, ele se destacou pela primeira vez ao traduzir do francês um manual de instruções sobre o uso da baioneta, antes de ser enviado à Europa em 1855, como observador durante a Guerra da Crimeia. Seus relatórios sobre a evolução das táticas durante o conflito vão lhe render a reputação de ser um estrategista promissor e clarividente. Uma reputação que ele fomentaria ainda mais escrevendo um manual de instruções próprio, desta vez destinado à cavalaria, e que o exército federal adotaria. McClellan também projetará um modelo de sela que levará seu nome e será amplamente utilizado a partir de então.

No entanto, o corpo de engenharia só ofereceu a ele perspectivas muito distantes de promoção. Tendo já, durante o serviço no exército, realizado estudos prospectivos para futuras ferrovias, aproveitou essa experiência para renunciar e tornar-se engenheiro ferroviário, em 1857. Na época, a rede ferroviária dos Estados Unidos estava se expandindo rapidamente e trabalhar nessa indústria representava a garantia de um salário confortável e uma posição social de destaque. Foi também nessa época que ele conheceu a política, aproximando-se dos círculos democratas de Illinois, onde trabalhou.

Quando a Guerra Civil estourou, a necessidade de generais comandarem o exército de voluntários criado por Lincoln foi fortemente sentida. A reputação de McClellan como estrategista não diminuiu, e sua pouca idade não é vista como um obstáculo. O governador de Ohio, William Dennison, ofereceu-lhe o comando dos voluntários de seu estado, e McClellan aceitou no início de maio. Ele passa as semanas seguintes entregando-se ao seu exercício favorito, desenvolvendo planos estratégicos, que ele então submete ao General Scott. Este último os rejeita, não sem felicitar seu autor.

Em junho, McClellan decidiu conquistar West Virginia, vencendo três pequenas escaramuças em Philippi, Rich Mountain e Corrick’s Ford. Esses sucessos são celebrados com pompa e circunstância no Norte, onde a imprensa não hesita em fazer de McClellan um novo Napoleão. Além disso, após a derrota de McDowell em Bull Run, é óbvio para todos que McClellan está O homem para o trabalho para substituí-lo. Em 26 de julho, George McClellan recebeu de Lincoln o comando do departamento militar do Potomac.

Nascimento de um exército

A primeira tarefa de McClellan foi reorganizar os regimentos derrotados do exército de McDowell em uma força digna desse nome. O governo federal tornou tudo mais fácil para ele: em 22 de julho, Lincoln convocou 500.000 voluntários por três anos, enquanto o Congresso estava prestes a dobrar o tamanho do exército regular. Novos regimentos fluiriam para Washington nas semanas e meses seguintes. Em 20 de agosto, essas tropas deveriam ser combinadas em uma única força, chamada Exército do Potomac. Este último chegaria a quase 200.000 homens no final de 1861.

McClellan teve um talento inegável para treinamento e organização. Ele deu ao Exército do Potomac uma estrutura rigorosa, cujos elementos passaria os próximos meses se exercitando conscienciosamente. Os entusiastas voluntários gradualmente se tornaram verdadeiros soldados, com quem McClellan era particularmente popular. Vagando incansavelmente pelos acampamentos ao redor de Washington, fazendo várias inspeções, o chefe do Exército do Potomac estava preocupado com seu bem-estar e moral. Os homens devolveram-no bem, tratando com respeito aquele a quem a sua estatura medíocre e o seu comportamento - cuidadosamente cultivado - de pequeno cabo napoleónico os fizeram apelidar carinhosamente. Mac pequeno.

Ele tinha duas falhas principais, das quais nunca se livraria. O primeiro foi sua propensão irracional para superestimar a força do exército que o enfrenta. Essa falha foi agravada pelas estimativas enfáticas dos serviços de inteligência da União liderados por Pinkerton. Durante todo o seu comando, McClellan permaneceria convencido de que o exército do sul de Joseph Johnston superava o seu, quando na realidade não contava com mais de 60.000 soldados. Essa crença paralisou nele qualquer inclinação para realizar operações ofensivas em grande escala.

McClellan acreditava que os sulistas haviam instalado armas pesadas em Manassas e estavam prestes a sitiar Washington. Ele, portanto, fortificou a cidade, e a capital federal se eriçou com centenas de peças de artilharia enquanto os engenheiros a cercaram com cinquenta fortes de terra. Na verdade foi apenas um ardil dos confederados : quando evacuaram Manassas em fevereiro de 1862, percebeu-se que os famosos canhões pesados ​​em questão não passavam de simples troncos de árvores derrubadas e pintadas de preto. Eles foram posteriormente batizados com ironia Armas quaker, em referência ao movimento religioso, notoriamente pacifista, dos quakers.

Crise de comando

A outra falha de McClellan foi sua enorme vaidade. O chefe do exército do Potomac se considerava muito bem, e ele era, sem dúvida, ambicioso - mesmo que fingisse pensar o contrário. Ele também tinha a fraqueza de ceder facilmente à bajulação; assim, quando a imprensa o comparou com o ditirambo a Napoleão Bonaparte, ele ficou bastante inclinado a acreditar. Isso afetaria seu relacionamento com o governo e seus superiores.

Seu primeiro alvo foi General Scott. Os dois homens tinham uma visão muito diferente da condução da guerra. O velho general-em-chefe favoreceu uma abordagem destinada a sufocar a economia do sul: controle do vale do Mississippi e bloqueio da costa. Uma estratégia certa, mas com resultados distantes e que demandam muito tempo. A visão pragmática de Scott foi contestada por McClellan, que, como um bom teórico, preferiu fazer uma campanha decisiva no mais puro estilo napoleônico. Essa discordância só cresceu com o tempo, McClellan vendo Scott como um obstáculo para a implementação bem-sucedida de seus planos, que ele deixou virtualmente sem ninguém.

Ele acaba ganhando o caso. Winfield Scott, de 75 anos, não estava mais fisicamente apto para exercer o comando. Sua robustez o impedia de cavalgar e ele exibia uma tendência irritante de adormecer durante as reuniões. Exausto pelas repetidas recusas de McClellan de contar a ele sobre seus planos, Scott acabou oferecendo sua renúncia a Lincoln, enquanto McClellan demonstrava cada vez mais sua desconfiança em seu chefe. Incapaz de perturbar a opinião pública, que ele sabia que iria defender Mac pequeno, o presidente acaba aceitando, e Scott deixou o exército 1er Novembro de 1861 após 53 anos de serviço.

Nomeado para sucedê-lo como Comandante-em-Chefe do Exército, McClellan combinou esse comando com o do Exército do Potomac. Se ele se livrasse de Scott, McClellan rapidamente enfrentaria o próprio Lincoln. O presidente estava seriamente começando a ficar impaciente face à inércia do seu comandante em chefe, enquanto este desprezava a inexperiência militar do chefe de Estado, que considerava ignorante de estratégia. Além disso, a vaidade de McClellan o levou a acreditar que era capaz de assumir efetivamente o comando em chefe e o do Exército do Potomac, o que Lincoln duvidava seriamente.

Humilhação do norte em Ball’s Bluff

Embora tenha permanecido em torno de Washington durante o outono de 1861, o Exército do Potomac realizou algumas operações de pequena escala no norte da Virgínia. Um dos principais problemas que os generais encontraram durante a Guerra Civil diz respeito falta de mapas confiáveis. Em tempos de paz, o corpo de engenheiros topográficos do exército regular era limitado a 39 oficiais, que eram poucos para mapear um país tão grande enquanto mantinha os mapas existentes atualizados. Muitas vezes, no início da guerra, tivemos que nos contentar com mapas comerciais, cuja precisão muitas vezes deixava a desejar.


Foi em parte para mapear melhor o norte da Virgínia que McClellan, em meados de outubro de 1861, ordenou que parte de seu exército - as divisões de George McCall e Charles Stone - cruzasse o Potomac para liderar uma série de pequenas operações no condado de Loudoun e nos arredores de Leesburg, cerca de cinquenta quilômetros rio acima de Washington. Tratava-se também de testar a reação das forças confederadas neste setor e de descobrir a razão dos movimentos das tropas do sul observados nos dias anteriores.

Em 20 de outubro, Stone liderou uma pequena manifestação na costa da Virgínia com apenas uma fração de sua força. Como parte dessa operação, uma patrulha federal descobriu o que eles acreditavam ser um acampamento ao sul no auge do Ball’s Bluff, uma escarpa com vista para o Potomac. Na madrugada do dia seguinte, Stone enviou um de seus regimentos para atacar o acampamento, que acabou sendo uma sebe banal de árvores, confundida com uma fileira de tendas por causa da escuridão. Informado do erro, Stone enviou um de seus líderes de brigada, o coronel Edward Baker, para realizar um reconhecimento mais aprofundado da área circundante.

Baker foi um político proeminente que serviu na legislatura de Illinois, entre outros. Ele estava lá fez amizade com Abraham Lincoln, que, como ele, era advogado. Baker então se estabeleceu na Costa Oeste, primeiro na Califórnia, depois em Oregon. Ele foi eleito senador daquele estado em 1860, e portanto estava em Washington quando a guerra estourou. Ansioso por envolver a Califórnia e o Oregon na supressão da rebelião, ele recrutou vários regimentos na Pensilvânia. Essas unidades, armadas às custas do governo californiano, foram então reagrupadas dentro do Brigada californiana, do qual Baker recebeu o comando.

Baker soube rapidamente que o regimento do norte que cruzara o rio estivera envolvido em várias escaramuças contra pequenos destacamentos do sul. Ele reuniu todas as unidades que conseguiu encontrar nas proximidades e começou a levá-las através do Potomac. No entanto, ele não levou em consideração os meios muito limitados à sua disposição para fazê-lo, na ausência de um vau ou ponte ali. Os poucos barcos disponíveis logo foram insuficientes, retardando seriamente a operação. Já era tarde da noite quando o último dos 1.700 homens de Baker pisou na margem sul do Potomac.

Enquanto isso, as sucessivas escaramuças em torno de Ball's Bluff chamaram a atenção de Nathan Evans, cuja brigada confederada estava protegendo a área ao redor de Leesburg. Evans enviou reforços ao local, até que a força fosse aproximadamente equivalente à de Baker. A luta permaneceu incerta até Padeiro ser morto depois de duas horas de luta. Os nortistas então tentaram se libertar rompendo as linhas confederadas, mas falharam. Eles logo tiveram que recuar pelo Potomac, um movimento que a falta de barcos e a pressão dos sulistas transformaram em desastre.

Washington envergonhado

Ao todo, o Sindicato perdeu quase mil dos 1.700 homens engajados. Incapazes de atravessar o rio novamente, mais de 500 soldados foram feitos prisioneiros. Às cerca de cinquenta mortes contadas foram somadas dezenas e dezenas de afogados, cujos corpos foram levados nos dias seguintes para Washington, dando aos habitantes da capital uma prova visual macabra da Fiasco de Ball's Bluff. Embora relativamente altas em termos absolutos, as perdas confederadas pareciam mínimas em comparação: apenas 150 homens.

A essas mortes foi adicionada a de Baker. Foi a primeira vez que um senador em exercício foi morto no campo de batalha. Após a morte de Elmer Ellsworth em maio, Edward Baker foi mais uma vez um golpe para Lincoln, que perdeu um segundo amigo em batalha em menos de seis meses. Mas desta vez o repercussões políticas ia ser muito mais sério, porque o Congresso estava muito agitado com a morte de um de seus membros. A condução da guerra pelo poder executivo foi questionada e o legislativo federal exigiu uma explicação.

Para obtê-lo, em 9 de dezembro de 1861, a Comitê do Congresso dos Estados Unidos para a Conduta da Guerra. Composto por membros do Senado e da Câmara dos Representantes, tanto republicanos quanto democratas, ele imediatamente embarcou uma série de audiências para apurar as razões das derrotas sofridas em 1861. Rapidamente dominado por republicanos radicais, passou a suspeitar que generais derrotados ou tímidos eram desleais à União, criando uma atmosfera deletéria no alto comando do norte.

Em relação ao blefe de Ball, foi o General Stone quem pagou o preço. Ele havia sido inicialmente exonerado de qualquer falta por seu superior McClellan, tão óbvio que foi Baker quem carregou a culpa pela derrota. Mas o Comitê estava procurando um bode expiatório vivo, e em fevereiro de 1862 a posição de McClellan havia se tornado precária, sua inação crônica tornando-o suspeito aos olhos do Comitê. Ele, portanto, "soltou" Stone, que foi arbitrariamente preso e encarcerado, sem acusação ou julgamento, até outubro, quando foi definitivamente inocentado.

Em 20 de dezembro de 1861, a humilhação de Ball's Bluff foi finalmente aliviada por um sucesso do norte em Dranesville. J.E.B. Stuart, que havia sido promovido a general após sua atuação em Manassas em julho, tinha a tarefa de procurar suprimentos para o exército confederado no condado de Loudoun. Ao longo do caminho, ele encontrou a brigada norte de Edward Ord, que bloqueou seu caminho após um breve combate de duas horas. Os sulistas sofreram perdas consideráveis, principalmente devido a uma troca de salvas entre dois de seus regimentos, mas conseguiram se retirar sem se preocupar. Mesmo assim, a União manteve o controle, encerrando o ano com uma nota mais positiva no teatro de operações da Virgínia.


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